Los cigarrillos electrónicos son más populares que los tradicionales de tabaco entre los adolescentes estadounidenses, reveló la encuesta anual de consumo de drogas del gobierno.

A pesar de que el consumo de tabaco entre los jóvenes cayó a nuevos mínimos, el uso de cigarrillos electrónicos subió y alcanzó niveles que sorprendieron a los investigadores. Los resultados marcaron la primera vez que la encuesta busca medir el consumo de cigarrillos electrónicos entre los jóvenes, según publica The Associated Press.

Casi el nueve por ciento de los estudiantes de octavo grado dijo que habían usado un cigarrillo electrónico durante el mes anterior, mientras que sólo el cuatro por ciento dijo haber fumado un cigarrillo tradicional, según el informe difundido el martes por los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos (NIH por sus siglas en inglés).

El uso aumenta con la edad: Alrededor del 16 por ciento de los estudiantes de 10º grado ya había usado un cigarrillo electrónico en el mes anterior, así como el 17 por ciento de los estudiantes de secundaria. En cuanto al consumo de cigarrillos de tabaco, un siete por ciento de los estudiantes de 10º grado y el 14 por ciento de los estudiantes de 12º grado fumaron.

“Me preocupa que el enorme progreso contra el tabaquismo que hemos hecho en las últimas casi dos décadas podría revertirse con la introducción de los cigarrillos electrónicos”, dijo el profesor de la Universidad de Michigan Lloyd Johnston, quien lidera la encuesta anual entre más de 41 mil estudiantes.

Los cigarrillos electrónicos son descritos frecuentemente como una alternativa menos nociva que los cigarrillos regulares entre quienes no pueden o no quieren dejar de fumar. Los dispositivos funcionan con baterías y producen vapor cargado con nicotina, que aunque es adictiva no contiene los mismos productos químicos y el alquitrán de los cigarrillos comunes.

La encuesta no preguntó sobre el uso repetido, de manera que los adolescentes simplemente pudieron haber buscado experimentar con algo nuevo. Sin embargo, entre cuatro y siete por ciento de los estudiantes que probaron los cigarrillos electrónicos dijeron que nunca habían fumado uno de tabaco, informó el profesor de la Universidad de Michigan Richard Miech, el investigador principal del estudio.

“Deben creer que los cigarrillos electrónicos son fundamentalmente diferentes”, opinó.

Otros resultados de la encuesta, financiada por el Instituto sobre el Abuso de Drogas de los NIH:

El consumo de marihuana pareció estabilizarse después de aumentos recientes: el 6.5 por ciento de los estudiantes de octavo grado informaron haberla consumido en el mes anterior, así com el 17 por ciento de los estudiantes de 10º grado y el 21 por ciento de los estudiantes de 12º grado. Casi el seis por ciento de los estudiantes de 12º grado reportaron fumarla diariamente.

Hay menos adolescentes probando la marihuana sintética, que son drogas altamente peligrosas conocidas bajo nombres como los de K2 y Spice. Alrededor del seis por ciento de adultos mayores dijeron haber consumido este tipo de droga este año, abajo del ocho por ciento del año pasado y el 11 por ciento en 2012.

El abuso de analgésicos recetados está cayendo. Seis por ciento de los estudiantes de secundaria reportaron haber usado este fármaco sin supervisión médica en el último año, abajo del 9.5 por ciento en 2004.

Casi uno de cada cinco estudiantes de 12º grado reportaron consumo excesivo de alcohol, definido como la ingesta de cinco o más bebidas consecutivas en las dos semanas anteriores. Ello representa una baja frente a uno de cada cuatro estudiantes de secundaria en 2009.

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